В городе Луисвилл, штат Кентукки, вот уже 65 лет существует знаменитая бочарня Brown Forman Cooperage, изготовляющая бочки специально для Jack Daniels. Без бочек виски не был бы самим собой, они имеют очень большое значение в процессе производства виски – дают 100% его цвета и где-то 40-50% вкуса и аромата. Мужчины и женщины, занимающиеся изготовлением бочек, называются бондарями или куперами. Бочки собираются на складе пиломатериалов, в цехе обработки, на участке сборки, комнате прожарки, в печи обжига и в отделе контроля качества. Этот завод выдает 2000 мастерски изготовленных емкостей в день. Весь завод работает на генераторах, питаемых за счет древесных отходов и опилок.
Примерно через 6 месяцев после доставки на завод, дерево высушивается до идеального состояния и отправляется в столярный цех. Здесь грубые доски, называемые заготовками клепок, подаются в ряд машин, которые подрезают их до нужной длины и ширины. Затем обтачивают, чтобы они подходили друг к другу без зазоров и протечек. Даже круглые верхушки и днища собираются из белого дуба без клея или болтов. Нужная форма придается пилой, а затем машина окунает их в парафин, который временно скрепляет их вместе. Рабочий, которого называют отметчиком, следит за всеми клепками, выходящими с производственной линии, прежде чем они перейдут из цеха деревообработки в сборочный цех.
Цех сборки – это место, где рабочие берут клепки и собирают их в круг, поднимая бочку так, чтобы она могла самостоятельно стоять. Подъемщики бочек усердно работают, чтобы уложиться в план производства, который показывается на гигантских светодиодных экранах. Потолочные конвейеры сбрасывают металлические обручи, которые будут временно скреплять бочки. Бочки собираются из 31-й разно размерной деревянной детали, каждую из которых тщательно подбирают вручную. Если не чередовать деревяшки по мере обхода окружности – бочка не согнется, как положено. Если поставить слишком много узких клепок подряд – это приведет к деформации бочки.
Следующая остановка – паровой душ. Примерно 25 минут при 65,6 градуса по Цельсию размягчат древесину для придания окончательной формы. Дерево становится податливым и его можно согнуть, установить еще один временный верхний обруч, не сломав клепки. Свежесформованные бочки переходят к следующей фазе процесса – в комнату обжарки.
Бочки подвергаются обработке небольшой температурой, тепловой обработке, как при обжарке зефира или хлеба. Это поднимает сахара и карамели на поверхность дерева. На выходе из комнаты прожарки голое дерево внутри бочек приобретает золотистый глянец, который позволяет большей доле вкуса и аромата из дерева перейти в виски во время созревания. Рабочие используют зеркало для проверки цвета, чтобы убедиться, что дерево прожарилось равномерно. Когда бочки готовы, они заходят в гигантскую машину под названием Buffalo. Железная штанга сбрасывает бочки с конвейера в машину. Buffalo устанавливает еще два временных обруча на центральную часть бочки, затем разворачивает бочку. Центробежные силы прижимают клепки к стальным обручам, чтобы затянуть соединение. Мощные тиски, сжимающие обручи с силой почти в 450 кг заканчивают дело. После того как работа Buffalo сделана, бочки переходят на следующий и самый зрелищный этап производственной линии – участок обжига.
Здесь конвейер доставляет их в стальную печь с 8-ю мощными газовыми горелками. Машина устанавливает бочки вертикально, и они отправляются в жар печи. Каждый раз, когда они заходят внутрь, пламя выбрасывается снизу. Это делается для того, чтобы обжечь внутреннюю сторону до черного цвета. Струи пламени поджигают бочку, которая продолжает гореть около 25 секунд. Когда бочка выходит с линии, распылитель воды снизу гасит пламя. Сто пятьдесят бочек проходят линию обжига каждый час. Затем устанавливаются крышки и днища. Рабочие заменяют временные обручи постоянными стальными при помощи специализированных машин. С использованием дрели с лазерным наведением делается отверстие в бочке, традиционно называемое горловиной. Бочка наполняется воздухом и водой под давлением.
Бочка переходит на последний этап – проверку качества. Здесь ищут протечки, червоточины, полосы, грубые стыки и прочее. В качестве последний проверки, рабочий просто вынимает пробку и проверяет поток воздуха под давлением. Если бочка готова, на ней ставят утверждающую печать.
Для процесса производства бочек крайне важно отправлять их как можно быстрее, потому что они подсыхают, и тогда обручи ослабнут и спадут. Бочки отправляются в путь через считанные часы после сборки. Восемь грузовиков в день покидают бочарню и отправляются на юг, где их уже ждет виски.